Meer dan 300 miljoen ton, dat is wat er jaarlijks wereldwijd geproduceerd wordt aan plastic. Het merendeel hiervan is bedoeld voor eenmalig gebruik, wat zorgt voor een berg aan plasticafval, dat uiteindelijk vaak in onze oceanen terechtkomt. Maar dat het op deze manier niet verder hoeft, bewijzen onderzoekers aan het Polymer Processing Research Center van Queen’s University Belfast nu. Zij ontdekten namelijk nieuwe manieren om deze zogenaamde single-use plastics te hergebruiken in nuttige producten zoals water- of bezinetanks, of sportproducten zoals kajaks en kano’s. Centraal in dit productieproces staat de techniek ‘rotational moulding’ of rotatiegieten, een techniek die het levenslicht zag bij het Bilzense AMS Robotics. 

Nieuwe producten via rotatiegieten 

300 miljoen ton plastic, dat is bijna evenveel als het totale gewicht van alle mensen die op deze aardbol rondlopen. Maar goed dan dat onderzoekers aan Queen’s University Belfast met een oplossing voor de dag komen om een deel van deze plasticsoep op een nuttige manier te hergebruiken. In het kader van hun project Rotocycle zetten ze plasticafval om in nieuwe producten, door middel van ‘rotational moulding’. Wat dit juist inhoudt? “Het proces begint met het scheiden van vlokken afvalplastic, waarna deze samengedrukt worden tot pellets,” licht dr. Peter Martin van Queen’s University toe. “Deze pellets gaan we vervolgens hier op de universiteit vermalen tot een fijn poeder, en mengen met een deel nieuw plastic (polyethyleen), verhitten tot meer dan 200°C en daarna afkoelen in een mal. Zo kunnen we oud plastic gaan transformeren in een nieuw product.” Het team van onderzoekers blijft dit proces bovendien continu testen, om zo de optimale combinatie te vinden tussen de plasticmengeling en de verwerkingsomstandigheden. “Zo hopen we op termijn een reeks nieuwe producten te creëren, gemaakt via rotatiegieten, en voor het grootste deel gemaakt van plasticafval.”

Limburgse uitvinding 

Hoewel het proces van rotatiegieten nog relatief onbekend is, is het niet nieuw, althans toch niet in Limburg. Want daar is het Bilzense bedrijf AMS Robotics al enkele jaren bezig met hun ‘Robomould’, waarmee ze in 2016 een wereldprimeur hadden. De Robomould is een éénarmige robot die kunststofvormen snel en goedkoop kan produceren dankzij rotatiegieten. Wij spraken vorig jaar al met zaakvoerder Johan Potargent, en hij vertelde ons toen uitgebreid over deze techniek. “De Robomould heeft een grote mal die hij automatisch vult met kunststof. Door vervolgens met die mal te bewegen, kan hij de kunststof opwarmen, waardoor deze tegen de zijkant van de mal zal gaan kleven. Daarna gaan we de kunststof opnieuw afkoelen. Zo gaat deze van poedervorm, naar vloeibaar, naar vast.” De toepassingen van de Robomould zijn dan ook eindeloos. Zo sprak Johan niet enkel over alledaagse voorwerpen zoals benzinetanks, onderdelen van ToiToi-toiletten of bloempotten. Nee, ook vloerdelen en zijdeuren van een treinwagon, of zelfs een lichtgewicht auto uit gerecycleerd plastic moeten in de toekomst tot de mogelijkheden behoren. En om dat te bereiken experimenteert AMS Robotics met diverse materialen, zoals bijvoorbeeld kunststof met hierin oude jeansstof verwerkt. Of wat dacht je van een mengeling van kunststof met houtvezel of suikerbiet? De robomouldingtechnologie van het Limburgse bedrijf staat dan ook centraal in het project van Queen’s University Belfast.

De Robomould in actie bij AMS Robotics. 

Bron en foto: Queens University Belfast, AMS Robotics.
Video: Mee met de nieuwe maak – Slimme Maakindustrie, AMS Robotics, OndernemersPlatform Limburg, POM Limburg

Pin It on Pinterest

Shares
Share This